Неизвестный Меркурий

499
0

Парадоксально, но о Меркурии – планете к нам довольно близкой – мы знаем куда меньше, чем о таких далеких, как Сатурн или Юпитер. Причина проста: Меркурий расположился буквально под боком у Солнца, почти втрое ближе, чем мы. Он залит ярким светом, и хорошенько рассмотреть его с Земли очень нелегко. Чтобы изучить планету получше, в январе 2008 года к ней прибыл зонд MESSENGER – второй в истории человечества и первый за последние 35 лет.

В 2011 году аппарат лег на рабочую орбиту. Под влиянием притяжения близкого Солнца высота MESSENGER постоянно падала, и время от времени ему приходилось включать двигатели, совершая необходимые маневры по подъему. Однако теперь запасы топлива на борту закончились. Инженеры и баллистики миссии использовали всевозможные ухищрения и сумели продлить работу еще на несколько недель. Но и этот срок закончился – завтра, 30 апреля, зонд должен разбиться о поверхность Меркурия.

За время работы MESSENGER передал на Землю больше 10 Тб данных, включая примерно 250 тысяч снимков. Эта информация позволила совершить несколько интересных открытий – благодаря им Меркурий стал для нас еще более загадочным.

1. Еще зонд Mariner 10, впервые побывавший в окрестностях ближайшей к Солнцу планеты, обнаружил, что, несмотря свои малые размеры, она обладает собственным магнитным полем: у Меркурия есть аномально большое для его размеров железное ядро. Измерив это поле, MESSENGER показал, что оно несимметрично. Центр магнетизма приходится вовсе не на центр планеты, а заметно смещен к северному полюсу – неизвестно почему.

2. Существовавшие модели формирования Меркурия указывали на определенный период в прошлом планеты, когда температура на ней могла подниматься выше 10 000 °С. Однако MESSENGER обнаружил здесь следы металлов, которые при таких условиях должны были бы попросту испариться. Происхождение планеты остается во многом загадкой – даже ее возраст в точности не установлен.

3. Состав Меркурия оказался совершенно отдельной загадкой. По данным MESSENGER, плотность планеты неожиданно высока, хотя в ней не слишком много тяжелого железа и подозрительно большие количества более легких элементов, таких как сера или натрий. Возможно, Меркурий утерял все верхние слои литосферы в результате какого-то столкновения, превратившись в «полуголое» плотное ядро. Однако природа этих странностей пока остается непонятной.

В 2010 году MESSENGER развернул свои объективы прочь от Солнца и сделал уникальный «Семейный портрет», последовательно сфотографировав все планеты нашей системы, от горячего Меркурия – через нашу родную Землю – и вплоть до далекого ледяного Урана.

4. Предыдущие наблюдения показывали, что на Меркурии имеются довольно обширные равнинные участки, похожие на залитые лавой следы вулканической деятельности, а может, на следы от ударов астероидов. MESSENGER показал, что это именно вулканы, однако в центре крупнейшей из таких низменностей, Равнины Жары, обнаружил структуру, не имеющую аналогов нигде в Солнечной системе. Это кратер диаметром 41 километра, от которого радиально расходятся длинные борозды. Происхождение его неясно.

5. Помимо загадочных борозд MESSENGER заметил на поверхности Меркурия несколько странных «провалов» неправильной формы. Они могли стать результатом той же вулканической деятельности, либо «сдувания» легких соединений с поверхности солнечным ветром, либо одновременно обоих процессов – точная причина появления таких провалов сегодня неизвестна.

«Мы жалеем только об одном, – сказал один из ученых, работающих с MESSENGER, – что не предусмотрели запасов топлива лет на 10». Впрочем, на этом история открытий на Меркурии далеко не заканчивается. Уже в 2016 году к горячей планете отправится европейско-японский зонд BepiColombo. Надеемся, он принесет объяснения загадкам первой от Солнца планеты.