Черный камень будущего

1218
0

Летом этого года случилось одно весьма примечательное событие: Илон Маск, основатель частной космической компании SpaceX и глава совета директоров автоконцерна Tesla Motors, объявил о снятии всех ограничений со своих патентов по устройству электромобилей Tesla. Отныне его электромобили принадлежат всему человечеству — производить и совершенствовать их может любой желающий.

Поступая так, американский бизнесмен руководствовался вовсе не альтруизмом. Финансовый отчет Tesla Motors за первое полугодие 2014 г. свидетельствует, что дела компании идут не очень стабильно. С одной стороны, продажи электромобилей увеличились по сравнению с прошлым годом на 90%, началось строительство сети фирменных сервисных центров и «электрозаправок». С другой — убытки Tesla Motors удвоились, и долг компании достиг 62 млн долларов. Из-за финансовых неурядиц было остановлено производство на заводе Tesla Motors в Калифорнии, на треть снижены прогнозы продаж.

Понятно, что для выживания компании, да и всей отрасли электромобилей в целом, ей нужен качественный прорыв, иначе она не сможет вырваться из заколдованного круга. Пока не будет развитой сети заряжающих станций, электромобили не смогут конкурировать с обычными. А этого не произойдет, пока электромобилей не станет достаточно много. Похоже, Илон Маск решил разорвать эту цепь, стимулировав производство электромобилей по всему миру. Однако его неожиданный ход может произвести революцию не только в автомобилестроении, но и в горнодобывающей индустрии.

Дело в том, что в аккумуляторе каждого электромобиля присутствует не менее 100 кг чешуйчатого графита. Сегодня на аккумуляторы идет только 7% от его мирового производства, а более 50% расходуется в металлургии. Развитие рынка электромобилей способно резко изменить этот расклад: по самым скромным оценкам, в течение ближайших десяти лет рост потребностей в аккумуляторах может удвоить мировой спрос на графит.

Незаменимый, перспективный

Слово «графит» в переводе с греческого означает «пишущий». Это и понятно: испокон веков этот мягкий черный минерал использовался для записей и рисунков, из графита сделаны стержни простых карандашей. Однако мягкий «жильный» графит карандашей составляет лишь небольшую долю из всех видов этого минерала — полиморфной модификации обычного угля. В масштабах мировой экономики куда интересней графит чешуйчатый, состоящий из кристаллов, имеющих форму рыбьей чешуи.

Такая «чешуя» придает графиту уникальные полезные свойства — высокую температуру плавления (свыше 3700 °С) и химическую инертность. Первыми эти свойства чешуйчатого графита догадались применить японцы: с начала 1950-х годов они стали производить из него детали плавильных печей. Его же используют для изготовления стаканов для разливки высокомарганцовистых сталей.

С середины 1990-х главным мировым добытчиком и производителем графита стал Китай, на территории которого, по данным Геологической службы США (USGS), сосредоточено 64% разведанных запасов природного графита. Сегодня в КНР производится 71% графитовых изделий мира, еще 24% изготавливается в Индии, Бразилии, Северной Корее и Канаде. Однако возможная «электромобильная революция» может изменить этот расклад сил — и даже, возможно, в пользу России.

Если мировой спрос на графит вырастет в разы, выгодной может стать разработка месторождений чешуйчатого графита, которые сегодня остаются в категории «перспективных». Одно из самых крупных таких месторождений находится на Дальнем Востоке, в Еврейском автономном округе.

Запас карман не тянет

Когда на берегах Амура впервые был обнаружен графит, сказать точно уже невозможно. «Вестник золотопромышленности и горного дела», издававшийся в XIX в., сообщал, что экспедиция геолога Николая Аносова обнаружила на участках горной цепи Малый Хинган не только признаки россыпного золота, но и месторождения железной руды, марганца, корунда и графита. Но тогда промышленников интересовало только золото, поэтому вплоть до 1930-х графитовые месторождения на Дальнем Востоке были никем не изучены.

р. Амур Wikipedia

Потом наступила эпоха индустриализации, и на Дальний Восток прибыли новые геологические экспедиции, которые назвали этот район Малым Уралом, настолько богаты и разнообразны оказались местные залежи минеральных ресурсов. Впрочем, долгие годы эта работа геологов оставалась невостребованной, и сегодня многие из месторождений приходится буквально открывать заново.

Месторождение «Союзное», названное в честь села на берегу речки Маньчжурки, как раз из таких. Его современные исследования начались в 2010 г., и сегодня запасы графита на месторождении оцениваются в 116 млн т руды — по этому показателю оно входит в пятерку крупнейших в мире. Ждут своего часа и другие российские месторождения чешуйчатого графита — например, Ботогольское в Восточных Саянах.

Китай и остальные

Пока же в России с графитом работают лишь два комбината, и лишь один из них, «Уралграфит» под Челябинском, выпускает чешуйчатый графит. Российская промышленность закупает графит за рубежом — прежде всего, в том же Китае.

Однако его производство в КНР осуществляется бесчисленными мелкими предприятиями и сопряжено с серьезными проблемами для окружающей среды. Озаботившись соблюдением экологического законодательства, китайские власти то и дело «закручивают гайки» для местных производителей — однако страдают от этого все. Так, только в прошлом году после временного перекрытия экспорта графита из страны множество компаний ждало банкротство, и мировой рынок стал испытывать дефицит этого простого минерала — цены на него резко подскочили.

Это стимулирует многие страны развивать собственную добычу и производство графита. В 2012 г. канадцы вернулись к разработке нескольких графитовых месторождений, открытых еще в XIX в. и давно заброшенных. Продолжают развивать такие технологии и в Германии, а с апреля этого года началось освоение крупнейшего в мире месторождения чешуйчатого графита Balama, находящегося в Мозамбике. Возможно, к таким проектам следует обратиться и в России: графита у нас предостаточно, спрос на него ожидается большой — дело за малым: надо просто начать.